Estrategias

La llave maestra de los portales

Las normas de la industria facilitan la integración de aplicaciones

Los portales han mostrado su efectividad como un punto de ingreso único y fácil de usar, para los empleados, clientes y asociados de negocios; aunque resulten algo limitados en sus capacidades. Lo difícil es integrar las aplicaciones del “back-end” con el portal, especialmente con uno fuera del cortafuegos para los clientes y asociados.

No obstante, los Servicios Web –una de las tecnologías más en auge en el horizonte informático– permiten la evolución del humilde portal de un sencillo visor gráfico personalizado de unas pocas aplicaciones a un núcleo vital para la integración de aplicaciones empresariales. Los Servicios Web, como los “wrappers” XML son modos estándar para que las aplicaciones se intercambien datos. Prometen simplificar el peso de la integración de aplicaciones, al estar enmarcadas en normas de la industria, y tendrán un impacto fundamental en cómo se gestionen los portales durante los próximos 24 meses. Según asegura diferentes firmas analistas, los servicios Web resuelven una peligrosa limitación inherente al desarrollo de portales hoy: la vinculación de aplicaciones de la infraestructura informática (“back-end”) a un portal mediante software propietario, el que recibe varios nombres: portlets, applets, gadgets o, sencillamente, miniaplicaciones. Tales enlaces son contemplados en estos momentos como un verdadero” talón de Aquiles. Por eso, los portales construidos sin Servicios Web probados por la industria serán, en el mejor de los casos, meras aventuras tácticas. En el peor de los casos, serán cuellos de botella que impidan la integración de aplicaciones debido a sus vallas internas por ser software propietario.

Puntos de decisión
El deseo de diseñar software en torno a normas abiertas impulsó la decisión una determinada compañía acerca de las herramientas a adoptar para desarrollar su portal, y así hizo de los Servicios Web un requisito de su pedido de propuestas para un nuevo portal. De hecho, su responsable de sistemas asegura que se tomaron las normas precisas ya que el objetivo pasaba por asegurar que se tratará de una plataforma abierta sobre la que se podrías avanzar. Se apostó por la tecnología Java, ya que implica que los intercambios de datos entre las aplicaciones no tienen necesidad de ser escritas en scripts o guiones propietarios, como ocurre con la mayor parte de los portales de hoy en día. Por ejemplo, rápidamente implementó servicios de personalización, hilos de discusión, una agenda y un área de comunidades para miembros en el portal. Una vez que un desarrollador aprende a escribir wrappers XML o interfaces SOAP (Simple Object Access Protocol), puede aplicar ese conocimiento a toda la programación, reduciendo el tiempo que lleva aprender y depurar los scripts o guiones propietarios o portlets. Cuando el proyecto se complete, la organización tendrá una mejor comprensión de la demografía de los asistentes a las conferencias casi en tiempo real, lo que le permitirá tomar iniciativas de marketing mejor dirigidas para incrementar la asistencia.

Reducir costes, aumentar ingresos
La reducción de costes y el incremento en las ventas son vitales para las empresas, y parece ser que los portales son una forma de lograr ambos, según un informe reciente de una empresa de investigación de mercado. En la encuesta se reveló que pueden alcanzarse ahorros de hasta el 3,15% de los ingresos anuales en empresas medianas, “debido a la mayor productividad y eficiencia, y menores costes de gestión”. Una empresa de mobiliario asegura que está lanzando un portal para que sus muchos distribuidores puedan realizar pedidos en línea. Actualmente, los revendedores deben navegar por un laberinto de innumerables opciones para los productos “a medida”.

¿Panacea o potencialidad?
Estos ejemplos señalan el fuerte impulso que tienen los servicios Web en el mercado de portales. Pero la tecnología tiene sus límites. En un informe sobre los Servicios Web, analistas de mercado señalan que éstos pueden ayudar a resolver algo de la complejidad de la integración, pero no son una panacea. Los críticos dicen que como una herramienta de integración del back-end con los portales, los Servicios Web siguen siendo soluciones de punto a punto, hasta que los desarrolladores de todo tipo de aplicaciones adopten ampliamente los Servicios Web en sus productos. Esto convierte en un problema el mantenimiento a largo término de las aplicaciones, lo que se complica porque los servicios carecen de las elaboradas herramientas de supervisión, como gestión de componentes, que tienen otras metodologías de desarrollo.


Pasos hacia la integracion de aplicaciones empresariales
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Numerosos observadores de la industria coinciden en que los portales corporativos bien podrían reemplazar las herramientas de integración de aplicaciones empresariales (EAI) para esa función. Pero algunos van más allá y predicen que esos portales mediante Servicios Web serán el fundamento de la próxima generación de aplicaciones interempresarias.
La firma analista Delphi Group, prevé un camino de seis etapas para esta transformación:
1. Los enfoques de programación de Servicios Web, como las interfaces SOAP, reemplazarán las utilidades propietarias (gadgets o portlets) en la vinculación de los portales con los datos del back-end y los servicios de negocios. Esta primera etapa ya se está realizando.
2. Los Servicios Web ofrecerán una infraestructura para un uso más amplio de los contenidos. Este año ya se dispondrá de contenidos distribuidos por proveedores de contenidos “premium” pagos, en forma dinámica, just-in-time.
3. Los portales se convertirán en el vehículo de distribución de desarrollo e integración de aplicaciones empresariales mediante los Servicios Web. La suplementación y cambio a largo término de los requisitos de producto por herramientas EAI tradicionales comenzará este año. EAI cambiará fundamentalmente para 2004.
4. El modelo de servicios Web para aplicaciones corporativas orientadas a las aplicaciones surgirá a lo largo de este año y será adoptado ampliamente en 2005. Estos incluirán aplicaciones internas (pruebas y evaluaciones, administración de recursos humanos y herramientas de autoservicio) y externas (interacciones “privadas” con la extranet y transacciones con los proveedores/distribuidores).
5. Los mercados electrónicos privados adoptarán los Servicios Web para soporte de transacciones e intercambio de información en los portales durante este año y el próximo.
6. Reynolds cree que los Servicios Web lograrán un nivel de seguridad e integridad operativa para automatizar los procesos interempresarios B2B, cuyas particularidades hacen que hasta ahora sólo se hayan podido manejar mediante programación específica para cada compañía interesada. Pero a medida que evolucionen los Servicios Web, simplificando la descripción y publicación de datos empresariales de manera normalizada, la nueva infraestructura alentará un más amplio y profundo comercio interempresario en línea, al que Reynolds llama B2BII.


Las claves
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Web Services. Una nueva variante de la tecnología de software que hace que resulte más fácil integrar siste

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