Estrategias

La gran promesa para las aplicaciones

Factores claves que contribuyen al éxito

Aunque es cierto que los Web Services o Servicios Web han sido probablemente objeto de una publicidad excesiva, esta nueva forma de hacer negocio en Internet ofrece realmente grandes promesas.
Pero, ¿en qué radica la importancia de los Web Services?; ¿por qué las compañías los están utilizando?; ¿qué puede hacerse para contribuir a su éxito?

Cualquiera podría sentir la tentación de pasar por alto este artículo porque: a) no tiene ni idea de qué son estos Web Services o por qué podría necesitar una guía esencial para explicarlos; b) está vagamente familiarizado con los Web Services y piensa que el tema es tan técnicamente esotérico que sólo el departamento de Sistemas de Información necesita preocuparse de él; o c) ha escuchado tanta propaganda sobre cómo los Web Services cambiarán radicalmente la forma en que hacen negocio las compañías que está seguro de que esta tecnología ha sido considerablemente sobrevalorada.
Pues bien, puede ser conveniente continuar leyendo, porque los Web Services representan un cambio fundamental en la forma en que las compañías crean y utilizan software. Estos servicios pueden hacer que resulte más fácil conectar sistemas de negocio complejos, ahorrando tiempo y dinero a la compañía y, a la vez, permitiéndoles reaccionar con mayor flexibilidad antes las demandas planteadas a la empresa. Es necesario por lo tanto aprender los conceptos básicos sobre los Web Services porque los ejecutivos tienen un papel crucial a desempeñar para garantizar el éxito de cualquier estrategia de Web Services. Y puede tenerse la seguridad de que se necesitará una estrategia de Web Services, porque este no es un concepto que vaya a desaparecer.

¿Web Services?
Una de las cosas que producen más confusión en relación con los Web Services es el término mismo. La palabra servicios conjura visiones de personas pagando por algo y obteniendo algo a cambio. Sin embargo, al nivel más básico, los Web Services son simplemente una nueva variante de una tecnología de software basada en estándares que permite a los programadores combinar de nuevas formas sistemas de ordenador actuales, a través de la Internet, dentro de una empresa o entre muchas empresas.
Los Web Services permiten a las compañías llenar huecos y carencias en comunicaciones, entre sistemas de software escritos en diferentes lenguajes de programación, desarrollados por diferentes empresas vendedoras o funcionando bajo diferentes sistemas operativos.
La confusión aumenta por el hecho de que el término Web Services se utiliza de varias formas diferentes. Así, puede describir el método general utilizado para conectar varios programas de software y crear nuevos sistemas a través de Internet. Y también puede referirse al software específico que conecta dos o más sistemas. No obstante, lo que unifica los diversos usos del término es el hecho de que los Web Services funcionan a través de la Internet –o a través de redes basadas en el protocolo Internet (IP), como las intranets– y que están construidos sobre un conjunto específico de estándares de software.

Una gran atracción
Los Web Services son contemplados como algo sumamente atractivo para las empresas porque promete facilitar a las compañías la tarea de integrar software o reutilizar software que ellas u otras han creado ya, lo cual ha sido históricamente un proceso lento y costoso. Pero, ¿por qué ofrecen los Web Services una promesa tan valiosa? En primer lugar, porque funcionan a través de Internet, a la que prácticamente están conectadas todas las compañías, o a través de intranets u otras redes basadas en el Internet Protocol, que son de uso común en las compañías. En segundo lugar, las principales empresas vendedoras de tecnología, incluyendo a BEA Systems, Hewlett-Packard, IBM, Microsoft, Oracle y Sun, han acordado apoyar un conjunto de tecnologías de software estándar que especifican cómo diferentes sistemas de ordenador deben interactuar entre sí. Aunque el enfoque Web Services no convierte necesariamente en obsoletas otras tecnologías de integración anteriores, sí hace posibles tipos de integración que habrían sido extraordinariamente complejos de otra forma.

¿Cómo funcionan los Web Services?
En contraste con los medios de integración más tradicionales, los Web Services ofrecen una forma más flexible para conectar aplicaciones entre sí. Puede considerarse que los Web Services funcionan de forma parecida a una de las antiguas centralitas telefónicas. Si el Sr. Pérez deseaba invitar a la Srta. Pardo a un helado, no necesitaba tener una conexión directa entre su teléfono y el de ella, sino que lo hacía a través de la operadora, que establecía la conexión y después la desconectaba cuando él y la Srta. Pardo habían terminado de hablar. El Sr. Pérez podría utilizar también esa misma tecnología para llamar al Sr. Gómez en su banco. Utilizando el ejemplo de la centralita telefónica, para que las personas puedan comunicarse por teléfono, las partes situadas en ambos extremos tienen que ponerse de acuerdo para utilizar teléfonos estándar, responder a sus teléfonos cuando suenan y hablar el mismo idioma. Los estándares Web Services realizan unas funciones similares.
La más importante de estas tecnologías de software estándar es XML, o Extensible Markup Language, que aunque es un acrónimo de tres letras, es probablemente uno de los más importantes que deben conocer los ejecutivos. XML es una forma de describir datos que enmascara las diferencias entre sistemas de software distintos y les permite comprenderse unos a otros; por lo tanto, puede considerarse como el Esperanto del sector informático. Para que los Web Services funcionen, ambas partes deben ser capaces de hablar en XML.
Una cosa importante a recordar es que los Web Services no se utilizan para crear nuevos sistemas a partir de cero, sino que son una herramienta destinada a ser utilizada con sistemas de ordenador ya existentes que se desea conectar juntos para crear algo nuevo. Por lo tanto, no hay que preguntar al CIO si puede utilizar estos Web Services de reciente aparición para crear el sistema de gestión de vendedores de la compañía, sino más bien si ésta puede utilizarlos para que el nuevo sistema de gestión de vendedores extraiga información del sistema de cuentas por cobrar, a fin de que los vendedores puedan saber si sus clientes pagan realmente sus facturas.

¿Cómo se están utilizando los Web Services?
Las compañías que realizan pruebas en las agitadas aguas de los Web Services abordan generalmente primero proyectos de integración de software internos, probablemente porque los proyectos de creación propia son menos arriesgados y más fáciles de probar. Algunos pioneros de los Web Services llevan ya algún tiempo desarrollando aplicaciones externas, que utilizan Web Services para conectarse con partners de confianza. Sin embargo, en general, tendrá que pasar algún tiempo para que la mayoría de las compañías comiencen a crear Web Services que atraviesen las paredes cortafuego o firewalls de la empresa.

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