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¿Hacia dónde va Linux?

Una investigación de Aberdeen Group

Después de analizar el progreso de Linux durante los últimos meses, la consultora Aberdeen Group observa signos de que está alcanzando la madurez necesaria como verdadero sistema operativo alternativo para empresas. La aparición de Linux, un producto que surgió de la colaboración en Internet, coincide con la llegada a la edad madura de Windows y Unix como sistemas a incluir en la lista de productos de adquisición preferente por las grandes empresas del mundo.

Aberdeen utiliza el concepto de “madurez” porque implica la existencia de un área o sector en el que la mayor parte del mercado actual del producto ha sido capturada por empresas que han sobrevivido al proceso de selección por eliminación que siempre tiene lugar. Los vendedores de Unix (principalmente, HP, IBM y Sun) han capturado el mercado de servidores de alto nivel y de las estaciones de trabajo técnicas y científicas, mientras que Microsoft ha conseguido el control del mercado para servidores de bajo nivel y desktops de oficina. Con la llegada de esta madurez, los vendedores se están esforzando por mantener y extender su cuota de mercado a través de mejoras de la potencia, funciones y características.
En este periodo, las compañías comenzaron a reconocer la posibilidad de que su infraestructura de Tecnologías de la Información (TI) se convirtiera en un activo que hiciera posible un aumento de la competitividad. Sin embargo, declarar a las TI como un activo no significó que la dirección actuase para asignar mayores presupuestos. Con frecuencia, las órdenes emitidas desde arriba en demanda de una mejor y mayor potencia de proceso se realizaban sin disponer del dinero necesario para adquirir una solución de uno de los vendedores incluidos en la lista de preferencias. Y, para algunas de las aplicaciones necesarias, las soluciones existentes (Windows y Unix) podían ser consideradas como un exceso de funcionalidad o demasiado costosas. Y tampoco hay que olvidar el efecto multiplicador que se produce sobre el servicio y el soporte técnico cuando se añade un servidor más. Así, las personas más técnicas en el área TI, en particular con formación Unix más que NT, recurrieron a Linux como solución.

El origen
Microsoft mencionó a Linux como una amenaza competitiva, haciendo que la prensa recogiera y difundiera este hecho como una historia del tipo de la de David contra Goliat. Aunque estas opiniones no darán lugar realmente a un gran mercado, con seguridad hicieron que aumentase la visibilidad de Linux. No hay que olvidar la segunda ley de la física de Newton: los objetos en movimiento tienden a permanecer en movimiento. Algunas historias sobre Linux se convirtieron en artículos semanales en las principales publicaciones especializadas. En estos artículos se mencionaban su fiabilidad, rendimiento y escalabilidad en actividades de grupo de trabajo departamentales, divisionales y de nivel corporativo; su utilización en correo electrónico, servidores web y aplicaciones de impresión y gestión de archivos; su utilización como plataforma de desarrollo de aplicaciones NT y Unix; y cómo los clusters Linux comenzaban a satisfacer las necesidades de proceso intensivo de quienes necesitaban MIPs de bajo costo. A muchos usuarios les agrada poder entrar dentro del sistema, optimizándolo y poniéndolo a punto para sus necesidades específicas.
Algunos vendedores de software anunciaron el traslado de sus productos a Linux, ahora o en el futuro. Los primeros en navegar en las aguas de Linux fueron los vendedores de sistemas de gestión de bases de datos como Informix, Sybase y Oracle, seguidos de vendedores procedentes de todas las otras áreas de aplicación. Tanto HP como IBM y Sun anunciaron soporte para Linux. HP e IBM están avanzando lentamente, posicionando a Linux como una de varias opciones viables, mientras Sun, considera a Linux como una alternativa a NT, no a Unix. También Dell está entregando Linux preinstalado en ciertos desktops, estaciones de trabajo y servidores.
En definitiva, los principales vendedores han anunciado su intención de ayudar a la comunidad de usuarios de software abierto a hacer avanzar la funcionalidad de Linux hasta el nivel alto. Todas las aplicaciones de comercio electrónico son oportunidades abiertas para Linux. Tampoco hay que olvidar su potencial para sustituir a NT o máquinas Unix en cantidades mayores.

Código abierto
El concepto de utilización abierta no es nuevo. Las soluciones de uso libre siempre han liderado el mercado (basta pensar en el éxito de Microsoft, para comprobar cómo Bill Gates aprovechó los estándares abiertos de la plataforma IBM PC.) Aunque Linux es un sistema operativo de uso libre, ello no significa que las aplicaciones desarrolladas para Linux tengan que ser también de uso libre. Cuando se modifica el kernel Linux, se requiere el código fuente. No obstante, esto no es aplicable a las aplicaciones autónomas que no modifican el kernel propiamente dicho. Los defensores de Linux aseguran que la libre utilización conduce a un software mejor y más económico. Y el hardware abierto da lugar a precios más bajos en este entorno.
Las compañías que no desean perder la oportunidad del fenómeno de los sistemas abiertos se están uniendo también al desfile Unix. HP, IBM, Intel y Oracle son sólo algunos de los vendedores importantes que están ofreciendo productos para empresas basados en Linux.
Ahora bien, ¿cuáles son las razones que justifican el aparente éxito de Linux?. En primer lugar, Linux reduce extraordinariamente el Coste de Propiedad Total o TCO (Total Cost of Ownership). Esto queda evidenciado en el hecho de que muchos proveedores de servicios Internet o ISPs basan todo su negocio en Linux, desde los servidores hasta las estaciones de trabajo.
Además, Linux se ha ganado el respeto en el sector desktop. Funciona bajo el entorno Unix en ordenadores portátiles y PCs de bajo nivel, y es fácil de utilizar con interfaces gráficos de usuario. También ofrece una variedad de gestores de ventanas de pantalla y entornos desktop, así que puede ser utilizado en todo tipo de dispositivos.
Un tercer aspecto a tener en cuenta es que Linux es versátil. Funciona como una estación de trabajo personal y puede manejar muchos programas simultáneamente. Puede actuar como un servidor de ficheros y de impresión para sistemas Windows y soporta Internet, extranets e intranets. Linux funciona también como un sistema operativo cliente/servidor de tres niveles (almacenamiento y extracción de datos, manipulación de datos y presentación de datos) Si los miembros de la comunidad Linux encuentran fallos, los anuncian y obtienen respuesta en cuestión de horas y, como su codificación es tan simple y potente, requiere menos memoria que otros sistemas operativos competidores. Por último, Linux ofrece excelentes capacidades para redes heterogéneas como Unix, Mac y Windows, y soporta extensiones en múltiples idiomas.

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