Del EDI a los intercambios comerciales basados en XML

Estándar de las transacciones B2B

¿Qué es exactamente el denominado estándar XML? Estas siglas, que significan Extensive Markup Languaje, hacen referencia a un metalenguaje que se utiliza para estructurar y trasmitir datos. Su más amplia utilidad se inscribe en el contexto del intercambio de documentos entre compañías, en donde sustituyendo al rígido EDI (Electronic Data Interchange) se ha erigido como estándar para las transacciones B2B.

Hasta la aparición de XML, la única alternativa a la hora de realizar intercambios electrónicos de documentos era el estándar EDI, mucho más rígido y caro de implementar, pero que aún así, ha sido utilizado durante mucho tiempo por las organizaciones. Sin embargo, la explosión experimentada por las tecnologías de e-business y el intercambio de transacciones comerciales entre compañías ha encumbrado al lenguaje XML más allá del mero intercambio de documentos empresariales, consolidándolo como el estándar sobre el que se asientan el intercambio de transacciones comerciales entre compañías. Esta adopción como estándar B2B será la base que marcará el exponencial crecimiento que atravesarán las aplicaciones basadas en XML en los próximos años.
Así lo estima la firma analista IDC que asegura en un informe elaborado en torno al citado estándar que, las necesidades propiciadas por la explosión del business-to-business (B2B) en las organizaciones y el consecuente incremento en el desarrollo de soluciones de e-commerce, inteligencia empresarial y de gestión de las relaciones con los clientes asociadas al mismo, derivarán en una explosión de aplicaciones basadas en el lenguaje XML ya que lo que buscan estas compañías es una solución que les permita gestionar de la manera más sencilla contenidos estructurados y formateados. Estos contenidos se pueden encontrar en dos formatos: documentos XML y bases de datos virtuales.
El mercado de gestión de documentos XML y el de sistemas de gestión de bases de datos virtuales, se compone, según IDC, de soluciones de software diseñadas para proporcionar el acceso y la gestión de estos contenidos. De acuerdo con la información vertida por la citada consultora, se trata de un área en la que se está produciendo actualmente un rápido desarrollo que se verá incluso acentuado en los próximos años, jugando un papel de máxima relevancia en la construcción y la gestión de los portales de Internet.
Otra de la conclusiones a las que llega la consultora IDC en su informe, es que según maduren las implantaciones de soluciones de e-business en las empresas, la necesidad de integración de datos será cada vez más acuciante, lo que llevará a que ambas tecnologías, XML y de gestión de bases de datos virtuales, converjan en un punto de tal forma que la gestión de contenidos XML se convertirá en una dimensión de las bases de datos virtuales o viceversa. El mayor interrogante que en este sentido se plantea es si estas tecnologías se aliarán con los servidores de aplicaciones y bases de datos empresariales o si estos  tendrán que someterse al dominio de estas tecnologías.

Mayor integración
Debido a que el lenguaje XML encuentra su área de aplicación clave en el intercambio de transacciones entre corporaciones o incluso intracorporativos, una de las ventajas básicas en este sentido, es que incrementa significativamente la interoperabilidad entre los sistemas de una empresa, de tal forma, que en lugar de facilitar la integración en el nivel de los datos (como hacen las tecnologías de replicación de bases de datos) o en el nivel de la transacción (como hace el estándar EAI), XML ofrece integración al nivel de los documentos, lo que implica que un documento pueda representar un gran número de transacciones. Por lo tanto, el lenguaje XML está especialmente indicado para ser utilizado como mecanismo de integración en los intercambios empresariales en los que una transacción, representada por un documento, puede estar integrada por muchas transacciones más pequeñas con complejas interdependencias entre sí. De esa forma, según maduran las implementaciones de e-business de las empresas, la necesidad de integración entre el acceso y la gestión de los datos se irá incrementando. Entre las muchas facilidades para suministrar acceso integrado a los datos empresariales en varios niveles que ofrecen los productos basados en XML o los sistemas de gestión de bases de datos virtuales, destaca la posibilidad de gestionar datos que proceden de distintas fuentes.

Oportunidades de crecimiento
Si según estimaciones de IDC durante 1999, el mercado mundial de sistemas XML y de gestión de bases de datos virtuales registró un crecimiento del 558,8 por cien sobre 1998 alcanzando un volumen de 11,2 millones de dólares sobre los 1.7 millones en los que se situó en 1998, la firma analista augura un gran potencial para este mercado en los próximos años. Entre los factores que impulsarán el incremento de este mercado, IDC destaca la necesidad de las empresas de mantener coordinados y controlados todos sus datos corporativos procedentes de distintas fuentes. En segundo lugar, IDC señala que el software de gestión de contenidos XML será de gran utilidad para las compañías que basen su actividad en el e-business, un campo en el que la gestión de contenidos y transacciones fiable y precisa será un factor esencial para el éxito a largo plazo. Finalmente, la firma cita el crecimiento de los portales corporativos como otro de los factores que alimentarán la demanda de productos y sistemas de bases de datos basados en XML debido a generarán igualmente una mayor necesidad de acceso coordinado a los datos. Por el contrario, en lo que se refiere a los inhibidores del crecimiento del mercado XML, IDC subraya la posibilidad de que las estrategias de implantación de los fabricantes de sistemas de gestión de bases de datos en relación a los desarrolladores de portales y compañías de software pueden mermar la amplia aceptación de esta tecnología. Además, concluye la consultora, el desarrollo de bases de datos relacionales orientadas a objetos que soporten XML podría eclipsar a los productos basados completamente en XML.

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