ACE: una historia con principio y fin.

Todo comenzó en la primavera de 1991, cuando un grupo de diez fabricantes, bajo el padrinazgo de Compaq Computer, se unieron con un objetivo: desarrollar productos basados en la tecnología RISC de Mips. El proyecto tenía un nombre: Advanced Computing Environment (ACE), y sus miembros fundadores eran, además de Compaq, Digital, Microsoft, Mips y Silicon Graphics; y los secundarios eran SCO, Sony, Siemens-Nixdorf, Olivetti y NEC.

El producto final a conseguir era sumamente atractivo: una estación de trabajo RISC que iba a ofrecer múltiples sistemas operativos (OSF/1, OS/2, NT..). El Consorcio, que en un primer momento fue calificado por muchos como una maniobra contra Sun Microsystems, se comprometió a presentar los primeros resultados a principios de 1992.

El tiempo pasó, y los hechos se precipitaron. El final de ACE estaba muy cerca. El primer golpe de gracia lo protagonizó Compaq con su abandono. Sus razones eran que aunque toda la estrategia de ACE estaba basada en el procesador R4000 de Mips, el anuncio por parte de Intel del Pentium, al que Compaq se adhirió desde un primer momento, cambió el rumbo de los acontecimientos. Pero otros sucesos se agolparon en contra de ACE. Entre ellos se encontraría la asociación de Novell y USL, para crear un entorno Unix más accesible, intento que finalizaría este año con la compra de USL por parte de Novell. Otro acontecimiento importante iba a ser la compra de Mips por parte de Silicon Graphics. Todos estos hechos estaban marcando el final de algo que para muchos nunca existió. Ahora precisamente es cuando llega la hora de los reproches, de la falta de entendimiento, y porqué no, la hora de los que aseguran: esto ya lo dije.

¿QUE HA PASADO CON ACE?

Jesús Cruz, Director de Marketing de Sistemas de Digital asegura que si bien ACE ha perdido el interés, gracias a este consorcio se han conseguido importantes avances dentro de la estandarización; como resumen de su actividad, ha dejado un poso muy importante para el mercado, que se concretan en la creación de una serie de especificaciones de compatibilidad, junto con los posteriores acuerdos a nivel de API's que han surgido entre USL y OSF. De tal forma, que tanto en System V como en OSF va a haber API's comunes.

Totalmente contraria a esta afirmación es la de Daniel Acha, Product Marketing de Sun Microsystems: la iniciativa de ACE tenía una idea clara que era el dominio del puesto de trabajo tradicional. Por lo tanto, era una maniobra clara contra Sun, en primer lugar, y ,en segundo, contra Hewlett-Packard.

Compaq, que fue uno de los abanderados y promotores de ACE, fue también, según afirman los analistas del mercado, quien marcó el final de ACE al hacer público su abandono. Antonio Melendez, Director de Marketing de la filial española de Compaq, ve en aquella acción un planteamiento claro de lo que quería y de lo que no quería de su empresa: cuando ACE perdió el interés para nosotros, dimos la cara. Fuimos los únicos en tomar una posición clara a este respecto. Ya que ahora dentro de ACE hay muchas empresas pero también es cierto que la mayoría de ellas vegetan, pues ni tiran del carro, ni se las percibe como realmente interesadas en que ACE salga hacia delante.

Si hay una empresa a la que se mira con cierto recelo es Digital. Ni Compaq ni Sun Microsytems entienden claramente que es lo qué pretendía con su estrategia.Nadie puede entender-afirma A. Melendez-por qué Digital se incorpora a ACE cuando en sus laboratorios estaba desarrollando el microprocesador Alpha. Creo que ellos tenían datos que los demás desconocíamos.. El representante de Sun Microsystems es mucho más duro en sus apreciaciones. En los últimos tiempos Digital ha cometido varios errores que le han colocado en un puesto por detrás de IBM, en el mercado de estaciones de trabajo. Precisamente esta empresa era una de los mayores interesados en ACE, por una razón muy clara: frenar las ventas de la competencia hasta que dispusiera del Alpha. Tras estas, por definirlas de algún modo, descalificaciones, la opinión de Digital: hay muchas especulaciones, porque mi pregunta es ¿qué hubiera pasado si los acontecimientos no se hubieran precipitado de la forma en que ha sucedido?. En lo que respecta al Alpha, de acuerdo con que estaba ahí, pero no sabíamos lo que iba a pasar. De hecho, nuestra estrategia es trabajar con Intel y Alpha, lo que significa que nosotros seguimos las premisas de ACE dentro de nuestra propia organización.

Para Digital el golpe al consorcio lo dio, de forma más contundente, la compra de Mips por parte de Silicon Graphics, junto con la circunstancia de que SCO no tuviera los pedidos suficientes de OSF/1.

Para el representante de Compaq el factor desencadenante de la crisis de ACE fue la compra de Mips por parte de Silicon Graphics, lo que suponía la perdida de independencia de Mips, junto con, como he dicho antes, el anuncio de Digital, que daba a entender su falta de interés en ACE. La compra de Mips por parte de Silicon Graphics y el abandono de toda actividad conocida dentro de ACE, también son en opinión de Daniel Acha dos de los factores que desencadenaron el final del consorcio. Pero aún va mas lejos: si ACE hubiera llegado a donde se propuso en un principio, hoy Mips sería la nueva Intel.

Pero el abandono de Compaq estuvo motivado principalmente por los datos que se desvelaron acerca del Pentium, circunstancia que nos hizo entender que los niveles de rendimiento a los que nos habíamos propuesto llegar con procesadores RISC los podíamos alcanzar sobre plataforma Intel, explica el Director de Marketing de Compaq.

Detrás de todo esto, y mirando al futuro, la pregunta es si ACE tiene algo que decir. Jesús Cruz de Digital segura que al final lo que se decidió fue seguir trabajando en las áreas en las que se estaba de acuerdo. Pero en definitiva creo que hay demasiadas incertidumbres. que han provocado una falta total de interés por ACE. Para Antonio Melendez, su posición es la siguiente: como espectador no tengo otro argumento que el de que ACE está definitivamente muerto. El planteamiento estaba bien pero había demasiados intereses interpuestos Detrás de todo lo que ha ocurrido puede quedar lugar para una ultima lectura. ¿En este sector lo que no sean acuerdos tecnológicos no tiene cabida?. Una respuesta afirmativa a esta pregunta podría ser la clave a la actual situación por la que atraviesa ACE, ya que en opinión de la mayoría fuentes consultadas, ACE fue un acuerdo básicamente de marketing.

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