Ethernet vive su mejor época a los treinta

Su capacidad de adaptación al cambio, la clave del éxito de esta tecnología

Creada en 1973 por Bob Metcalfe en el centro de investigación de Xerox en Palo Alto, Ethernet se ha convertido en el estándar rey de las telecomunicaciones, superando a otras tecnologías LAN (red de área local) como Token Ring o ATM. La clave de su supervivencia ha sido su capacidad de adaptación e integración con otras tecnologías, en especial con Internet. Con 30 años recién cumplidos, su futuro está asegurado con su extensión hacia entornos de redes metropolitanas (MAN) e inalámbricas (WLAN).

Treinta años después de su creación, el estándar 802.3 o Ethernet está más consolidado que nunca. Puede que Bob Metcalfe, su creador en 1973 y posterior fundador de 3Com (en 1979), ya sospechará la fuerza que esta tecnología iba a tener, a juzgar del nombre con el que la bautizó, “red éter”, en clara referencia a su ubicuidad, aunque no deja de sorprender la extraordinaria expansión que ha tenido durante estos años, desbancando a competidoras como Token Ring, el sistema LAN propietario de IBM, y la propia ATM (Asynchronous Transfer Mode). Una evolución que se ha reflejado tanto en el incremento de su capacidad de ancho de banda, como en el de aplicaciones y servicios. Como asegura Néstor Carralero, director de Marketing de 3Com en España: “Ethernet es el padre y la madre de los sistemas de comunicación modernos. Una muestra de su éxito es que el 95% de las redes locales están basadas en este protocolo. De ser un estándar hacia el que el mercado mostraba reticencia, se ha convertido en el estándar de facto que soporta todo tipo de datos y soluciones para grandes y pequeñas empresas. Es la tecnología de conectividad más económica y fiable”.
La misma opinión es compartida por Pedro Casado, director de Marketing de la división ProCurve Networking de HP España y Portugal: “Nuestra estrategia se basa en la creencia de una presencia de Ethernet en todas partes. La integración de ésta con el protocolo de Internet TCP/IP, se ha convertido en la única tecnología básica capaz de asumir un posible escenario en el que todas las telecomunicaciones se hagan sobre una sola tecnología”.

Capacidad de adaptación
Casado explica que el éxito de Ethernet se debe en gran parte a esta integración con TCP/IP, que ha hecho posible la extensión de Ethernet al ámbito metropolitano (Metro Ethernet) desde el entorno local al que se ceñía: “Ya es posible construir una red Ethernet nacional que conecte capitales de provincia con tiradas de fibra. Ya hemos conseguido un alcance de 70 kilómetros por cada fibra”. Casado nombra como otros factores de éxito su capacidad de escalar en velocidad mejor que ninguna otra red, pasando de apenas 10 Mbps hasta los 10 Gigabits de hoy; y en aplicaciones ya que, “aunque Ethernet no se concibió para ser una tecnología sensible al tiempo y no garantizaba que los paquetes de información llegaran en tiempo real, actualmente es posible desplegar aplicaciones de voz, vídeo y multicast gracias a su convergencia con la tecnología de voz sobre IP (VoIP)”.
David Noguer, responsable del Desarrollo del Mercado Ethernet para Entornos de Operador en Nortel España, también destaca la capacidad de adaptación de Ethernet: “Ésta se ha convertido en la gran aliada de TCP/IP, lo que ha permitido homogeneizar las redes LAN y WAN. Ha sabido adaptar servicios que ofrecían tecnologías competidoras como ATM y ofertar nuevos como la separación de tráfico de voz y datos, la implantación de VPNs (redes privadas virtuales) en ámbitos locales, servicios de VoIP y de redes inalámbricas y ha posibilitado la creación de los centros de datos”.
La adaptación masiva de los fabricantes ha sido determinante. Noguer asegura que gracias a su rápida estandarización, “ha sido posible la entrada de numerosos jugadores”. Una aseveración que comparte Casado, que señala también que el bajo coste de esta tecnología ha provocado que la inversión que han realizado los fabricantes haya sido enorme, lo que ha acelerado su consolidación.

Tendencias de futuro
¿Cuál será el futuro de Ethernet? Según Jaime García, director de análisis de IDC España, “esta tecnología cada vez contará con mayor ancho de banda y más capacidades para soportar aplicaciones en tiempo real, además de una disponibilidad de red casi plena, al haber evolucionado la arquitectura de conmutación inteligente”. Casado asegura que seguirá escalando, aunque puede que no tan deprisa como antes, y “se extenderá al ámbito inalámbrico, como se puede ver hoy con la tecnología Wi-FI (Wireless Fidelity) que se puede considerar la Ethernet inalámbrica, debido a su complementariedad con ésta. También convergerán voz y datos y la seguridad mejorará”.
Por su parte, 10GB Ethernet, protocolo de gran capacidad aunque poco extendido debido a su alto precio, se abaratará y expandirá (se habla ya de 40GB Ethernet...). Carralero asegura que “10GB Ethernet es interesante para cualquier entorno, se acabará extendiendo en cuanto este estándar se ratifique y desbancará a ATM en las MAN”. Por ahora, asegura Roberto García, responsable de Ingeniería de Preventa de Riverstone, “está presente en centros de alto rendimiento e instalaciones que precisan grandes capacidades de cálculo”.
Otra de las tendencias es, según Noguer, la salida definitiva de la LAN de Ethernet gracias al protocolo GFP (Generic Framing Protocol), que permitirá “optimizar el uso de la fibra para transportar otros datos en entornos bajo demanda y brinda a los operadores unir ciudades entre sí utilizando fibras ya en uso”.
Especialmente interesante será la expansión de Metro Ethernet en entornos residenciales y de pequeñas oficinas y profesionales, una tendencia que, como asegura García, de IDC, ya es patente en Europa aunque a España no ha llegado. Roberto García también señala “Ethernet hasta la casa” como el siguiente paso: “Puede que Ethernet se aúne con tecnologías como ADSL (Asymetric Digital Subscriber Line) para ello”. Geoff Green, responsable de tecnología Metro Ethernet de Cisco en Europa, manifiesta que Ethernet es capaz de ofrecer infinitas posibilidades a los proveedores de servicios de Internet y a las operadoras, que pueden llevar al mercado residencial servicios a un precio más barato que el actual acceso a través de DSL. “Estos servicios se están implantando en ciudades como Milán o París. Sólo es necesario que las telcos y los proveedores de servicios vean las ventajas de este modelo y que exista una voluntad política para implantarlo”.

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